La NASA han confirmado la hipótesis de que se puede generar cemento en el espacio, a través de ensayos de solidificación en laboratorio efectuados en la Estación Espacial Internacional. Para el proyecto MICS (Microgravity Investigation of Cement Solidification) se mezclaron silicato tricálcico (C3S) y agua fuera de la gravedad de la Tierra por primera vez. El componente mineral primordial de la mayor parte del cemento libre de manera comercial, C3S controla muchas de sus reacciones químicas y propiedades. MICS exploró si coagular el cemento en microgravedad daría sitio a microestructuras únicas y dio una primera comparación de muestras de cemento procesadas en el suelo y en microgravedad. La investigación ha sido publicado en Frontiers in Materials. «En las misiones a la Luna y Marte, los humanos y los equipos van a deber resguardarse de las temperaturas extremas y la radiación, y la única forma de hacerlo es a través de la construcción de infraestructuras en estos ambientes extraterrestres», afirmó la estudiosa primordial Aleksandra Radlinska de la Universidad Estatal de Pensilvania. «Una idea es edificar con un material afín al cemento en el espacio. El hormigón es muy resistente y da una mejor protección que muchos materiales «. Otra ventaja significativa del cemento es que los exploradores en teoría podrían hacerlo con recursos libres en esos cuerpos extraterrestres, como el polvo en la Luna, asimismo conocido como regolito lunar. Eso suprimiría la necesidad de transportar materiales de construcción a la Luna o bien Marte, reduciendo significativamente los costos. Para estos ensayos en el espacio, los estudiosos crearon una serie de mezclas que cambiaban el género de cemento en polvo, la cantidad y el género de aditivos, la cantidad de agua y el tiempo tolerado para la hidratación. Conforme los granos de cemento en polvo se disuelven en agua, su estructura molecular cambia. Los cristales se forman en toda la mezcla y se entrelazan entre sí. En la primera evaluación, las muestras procesadas en la estación espacial muestran cambios notables en la microestructura del cemento en comparación con las procesadas en la Tierra. Una diferencia primordial fue el incremento de la porosidad o bien la presencia de más espacios abiertos. «El incremento de la porosidad tiene una relación directa con la resistencia del material, mas todavía debemos medir la resistencia del material formado en el espacio», afirmó Radlinska. «Si bien el cemento se ha utilizado a lo largo de un buen tiempo en la Tierra, aún no comprendemos necesariamente todos y cada uno de los aspectos del proceso de hidratación. Ahora sabemos que existen algunas diferencias entre los sistemas basados en la Tierra y en el espacio y podemos examinar esas diferencias para poder ver cuáles son ventajosas y cuáles son perjudiciales para utilizar este material en el espacio «, afirmó Radlinska. «Además de esto, las muestras estaban en bolsas selladas, con lo que otra pregunta es si tendrían complejidades auxiliares en un ambiente de espacio abierto». El entorno de microgravedad de la estación espacial es crítico para estas primeras miradas sobre de qué forma el cemento puede hidratarse en la Luna y Marte. Una centrífuga a bordo puede simular los niveles de gravedad de esos cuerpos extraterrestres, algo que no es posible en la Tierra. La evaluación de muestras de cemento que poseen partículas lunares simuladas procesadas a bordo del laboratorio en órbita a niveles diferentes de gravedad está en la actualidad en curso. Enseñar que el cemento puede endurecerse y desarrollarse en el espacio representa un paso esencial cara esa primera estructura construida en la Luna utilizando materiales de la Luna. «Confirmamos la hipótesis de que esto se puede hacer», afirmó Radlinska. «Ahora podemos dar los próximos pasos para hallar aglutinantes que sean concretos para el espacio y para niveles variables de gravedad, desde cero g hasta Marte g y en el medio». Ep

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